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El Observatorio de Nariño, un centro que vigila asteroides desde Colombia

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Recibirán 26.000 millones de pesos de regalías para ampliar su capacidad para rastrear asteroides.

Más allá de la ciencia ficción y de películas como No miren hacía arribalos objetos cercanos a la Tierra (NEO por sus siglas en inglés), sí representan amenazas potencialmente catastróficas para nuestro planeta, ante las posibles colisiones que puedan tener en algún momento estos asteroides o cometas. Es un tema que ha llegado a preocupar incluso a las Naciones Unidas.

Precisamente, a partir de las recomendaciones de este organismo internacional se crearon en 2014 el Grupo Asesor de Planificación de Misiones Espaciales (SMPAG) y la Red Internacional de Advertencia de Asteroides (IAWN), dos entidades que representan mecanismos importantes a nivel mundial para fortalecer la coordinación en el área de defensa planetaria.En Colombia existe un solo centro que hace parte desde hace tres años del grupo de organizaciones involucradas en la detección, seguimiento y caracterización de NEO de la IAWN: el Observatorio de la Universidad de Nariño, en Pasto.

(También: Joven colombiano envió de nuevo globo con cámara a la estratósfera).

Según explica su director y fundador, el físico Alberto Quijano Vodniza, el observatorio cuenta, además, con una clasificación dentro del código internacional del Minor Planet Center de Estados Unidos de H78, que lo certifica como un centro que envía datos de alta precisión para el estudio de asteroides y cometas. Sus investigadores también han tenido la oportunidad de trabajar en paralelo con el telescopio espacial Hubble en dos simulacros de colisión con asteroides, entre otros proyectos de alcance internacional.

Para continuar ampliando su capacidad investigativa, en los últimos años la institución ha impulsado un proyecto con el que pretenden crear el Centro de Ciencias de Pasto, que incluirá un observatorio profesional dotado de un telescopio de un metro de diámetro (el más grande de Colombia), un observatorio aficionado para que niños y adolescentes se familiaricen con la investigación científica, y un planetario.

La iniciativa recibió recientemente un impulso con el que esperan que finalmente se concrete, a pesar de los retrasos que ha sufrido por cuenta de la pandemia: la aprobación de un presupuesto de 26.916 millones de pesos del Fondo de Regalías, por parte del Órgano Colegiado de Administración y Decisión (Ocad) del Pacífico.

El telescopio tiene un costo aproximado de un millón de dólares, un peso de un poco más de una tonelada y media, y será diseñado en California.
Foto: Cortesía

De acuerdo con Quijano, con ese dinero, además de iniciar la construcción de las instalaciones del centro, van a concretar la compra e instalación del telescopio, que tiene un costo aproximado de un millón de dólares, un peso de un poco más de una tonelada y media, y que será diseñado en California. “Con este equipo estaremos capacitados para detectar y descubrir asteroides potencialmente peligrosos, y para investigar planetas alrededor de otras estrellas. De igual forma se nos facilitará la espectrometría de cometas y de estrellas”, detalla el físico.

El centro, proyectado para entrar en funcionamiento en 2024, será también un escenario para albergar congresos de alto nivel con científicos de la Nasa y de otras agencias espaciales, y por el que esperan pasen incluso astronautas para compartir su experiencia con los niños, niñas y jóvenes de la región.

ALEJANDRA LÓPEZ PLAZAS
REDACTORA DE CIENCIA
@TiempodeCiencia

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